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A quoi pouvait ressembler l'ancêtre commun aux grands singes vivants et aux humains, rapporte l’AFP le mercredi 9 août 2017 ? La remarquable découverte en Afrique d'un crâne de jeune primate âgé de 13 millions d'années permet de s'en faire une idée, révèle une étude. Trouvé près du lac Turkana au Kenya, le fossile est celui d'une nouvelle espèce appartenant au genre Nyanzapithecus, une branche primitive des hominoïdes. Le groupe des hominoïdes, dit des grands singes (« ape » en anglais), comprend actuellement les humains, les chimpanzés, les gorilles, les bonobos, les orangs-outans et les gibbons.Surnommée Nyanzapithecus alesi (« ales » signifiant ancêtre en langue Turkana), la nouvelle espèce « ressemblait à un gibbon » sur certains aspects mais pas sur d'autres, déclare à l'AFP Isaiah Nengo, premier auteur de l'étude parue mercredi dans Nature. Le primate avait une face plate mais il ne se déplaçait pas de la même façon que les gibbons.Il était âgé de un an et quatre mois au moment de sa mort, ont déterminé les scientifiques.

Adulte, il aurait pesé environ 11 kilos.« Nyanzapithecus alesi faisait partie d'un groupe de primates qui a vécu en Afrique pendant plus de 10 millions d'années », note Isaiah Nengo.« Sa découverte montre que ce groupe était proche de l'origine des grands singes actuels et des humains et que cette origine se trouvait en Afrique », ajoute le chercheur de l'Institut du Bassin du Turkana et de l'Université de Stony Brook (Etats-Unis).C'est son équipe qui a mis au jour le fossile en 2014 dans des sédiments volcaniques de la région de Napudet, à l'ouest du lac Turkana (nord du Kenya).« Il s'agit d'une découverte exceptionnelle car le crâne est quasiment complet », déclare à l'AFP Paul Tafforeau, paléoanthropologue à l'ESRF, le synchrotron européen de Grenoble (France) où le fossile a été scanné en trois dimensions.Alesi vivait pendant le Miocène (entre 23 millions et 5 millions d'années). Or très peu de fossiles de grands singes ont été trouvés jusqu'à présent pour la période antérieure à 7 millions d'années.Le plus vieux fossile de grand singe connu a été découvert dans des dépôts vieux de 25 millions d'années en Tanzanie, mais il ne s'agit que d'un maxillaire. Sinon, quelques dents isolées et un morceau d'humérus ont été trouvés.

Alesi vient donc combler un manque et les paléontologues s'en réjouissent. "Je n'aurais jamais pensé que cela se produirait de mon vivant", écrit Brenda Benefit, de l'Université du Nouveau Mexique (Etats-Unis), dans un commentaire publié dans Nature. « Ce qui fait tout l'intérêt de ce spécimen, c'est qu'on est à une période charnière de la diversification des grands singes, juste avant la colonisation de l'Europe et l'Asie par certaines espèces à partir de l'Afrique », relève Paul Tafforeau.« On se doutait que l'origine du groupe était en Afrique mais ce fossile permet de montrer que l'évolution principale du groupe est bien restée sur ce continent », poursuit ce chercheur, co-auteur de l'étude.« Cela invalide en grande partie une théorie dite du ticket aller-et-retour, c'est-à-dire le fait que le groupe des hominoïdes serait apparu en Afrique, aurait évolué en Asie et serait revenu en Afrique après », selon lui. Il s'agit du fossile de grand singe le plus complet pour le Miocène, découvert à ce jour, ajoute-t-il. Légèrement déformé, il ne lui manque que ses dents de lait qui ont été cassées. L'imagerie sophistiquée du synchrotron de Grenoble a permis de calculer quasiment au jour près l'âge de ce primate, grâce aux stries de croissance des dents. Au moment de sa mort, il avait 485 jours, avec une marge d'erreur de 40 jours.« Sa séquence dentaire est la même que celle des gibbons actuels », note Paul Tafforeau. Mais son oreille interne est très différente de celle de ces derniers, très agiles pour se déplacer dans les arbres. L’oreille interne d'Alesi ressemble davantage à celle d'un chimpanzé. L’ancêtre commun à l'homme et aux chimpanzés vivait en Afrique il y a sept millions d'années.

Eric Mocnga Topona,correspondant particulier en Allemagne 

 

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